Родий был открыт в Англии в 1803 году Уильямом Гайдом Волластоном. Типичные соединения родия (III) имеют глубокий тёмно-красный цвет, что объясняет происхождение названия «Родий» от греческого слова «роза».

Родий содержится в платиновых рудах, в некоторых золотых песках Южной Америки. До 43 % родия содержится в мексиканском золоте.

Родий — благородный металл, серебристо-серого цвета, по химической стойкости в большинстве коррозионных сред превосходит платину. Он характеризуется высокой химической устойчивостью и взаимодействует с неметаллами при температуре красного каления. Мелко измельчённый родий медленно окисляется только при температуре выше 600 °C.

Родий имеет высокий коэффициент отражения электромагнитных лучей видимой части спектра, поэтому широко используется для изготовления «поверхностных» зеркал.

Родий применяется в качестве катализаторов для тонкого органического синтеза и в каталитических фильтрах-нейтрализаторах выхлопных газов автомобилей. Сплав родия с платиной очень эффективный катализатор для производства азотной кислоты окислением аммиака воздухом и до сих пор его применению нет альтернативной замены.
Родий - конструкционный материал при производстве стекла (сплав платина-родий — фильеры для стеклонитей, для жидкокристаллических экранов). В связи с ростом производства жидкокристаллических устройств потребление родия быстро растёт (в 2005 в производстве стекла было использовано 1,55 тонны родия, в 2003 — 0,81 тонны).
Металлический родий используется для производства зеркал подвергающихся сильному нагреву (калению) для мощных лазерных систем (например фтороводородных лазеров), а так же для производства дифракционных решеток к приборам для анализа вещества (спектрометры).

Тигли из платино-родиевых сплавов используются в лабораторных исследованиях и для выращивания некоторых драгоценных камней и электрооптических кристаллов. Термопары платина-родий и др.,применяются в качестве очень эффективного и долговечного измерения высоких (до 2200 °C).

Родий нашел применение в ювелирном деле. Холодный белый блеск родия хорошо сочетается с бриллиантами, фианитами и др. вставками. Так же родий добавляют в качестве легирующей, укрепляющей добавки в платину и палладий. Нанесение на ювелирное изделие родиевого покрытия уменьшает износ и увеличивает твердость изделия, защищая от царапин, и придает яркий блеск.

Родий не играет биологической роли. Соединения родия довольно редко встречаются в повседневной жизни и их воздействие на человеческий организм до конца не изучено. Несмотря на это, они являются высоко токсичными и канцерогенными веществами. Соли родия способны сильно окрашивать человеческую кожу.